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Estrella de mar invade el Atlántico y el Caribe

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Como si la invasión del pez león no fuera una amenaza suficientemente grande para los ecosistemas tropicales del Océano Atlántico una nueva especie de ofiuras (Estrella de mar) se añade a la lista de especies potencialmente destructivas en el Atlántico tropical.

Los discos de la Estrella de mar O. mirabilis miden unos 2mm de diámetro y mientras los brazos son 5 veces mas largos. Foto: Migotto y Haberman

En un estudio publicado en Septiembre de este año en Coral Reefs, investigadores del Museo de Historia Natural de los Angeles, la Universidad de Sao Paulo y la Universidad de Rio de Janeiro reportan que Ophiotela, originaria del Pacífico, ha establecido poblaciones en las costas de Brazil (desde Sao Paulo hasta Espírito Santo) y San Vicente en el Mar Caribe.

La Estrella de mar Ophiotela son ofiuras amarillas, hace parte del grupo de los equinodermos (como los pepinos o los erizos de mar) y son capaces de moverse usando sus seis brazos. Además de poder regenerar sus extremidades, también son capaces de reproducirse asexualmemte dividiendo su cuerpo en dos y creando un nuevo individuo a partir de cada mitad. Miden apenas unos milímetros de diámetro, pero en multitudes colonizan completamente a las gorgonias y esponjas del arrecife.

Debido a que fueron inicialmente vistas en Brazil en el año 2000 y luego en el Caribe en el 2012, a mas de ~4500 km de distancia, se sospecha que Ophiotela se ha expandido en el Atlántico con el tráfico marítimo.

Hay motivos de preocupación. Ya se han identificado 20 especies anfitrionas en el Atlántico queOphiotela mirabilis es capaz de invadir. En suficientes cantidades O. mirabilis podría modificar la apariencia y ecología de los arrecifes de coral en el hemisferio.

Sin embargo aún es muy poco lo que se sabe sobre esta especie como para predecir con exactitud sus efectos en los ecosistemas del Atlántico. Información sobre su reproducción sexual, la dispersión de las larvas, los hábitos de alimentación, los requerimientos ambientales, las interacciones con los anfitriones, depredadores y parásitos, es casi inexistente.

Mientras tanto puedes ayudar a rastrear la expansión de Ophiotela mirabilis en el Caribe. Reportes y fotografías para su identificación pueden ser enviados a Gordon Hendler del Museo de Historia Natural de los Angeles, a [email protected] [en inglés].

Fuente: 71% Océano

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